Ponts, barrages, digues… Comment la sécheresse déstabilise les infrastructures

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Par Klara Durand

Publié le 25/08/2022 à 16:25, Mis à jour le 25/08/2022 à 16:41

Depuis plusieurs semaines, la sécheresse frappe le fleuve Pô, en Italie. m.bonotto/stock.adobe.com

Aux Pays-Bas, en Italie et même en France, le manque d’eau a des conséquences variées sur les ouvrages d’art, de la simple fissuration au glissement de terrain.

Cet été, une sécheresse historique touche l’Europe mais aussi la France. Actuellement, ce sont 93 départements sur 96 qui connaissent des restrictions d’eau et une réunion de crise sur la sécheresse a eu lieu ce lundi au ministère de l’Agriculture. Une telle situation a des conséquences sur notre quotidien, nos habitations mais aussi.. nos infrastructures. En effet, les ponts, les digues ou encore les barrages européens sont mis sous tension par le manque d’eau.

La sécheresse, ennemie de l’argile

C’est, par exemple, le cas des digues aux Pays-Bas. En pénurie d’eau depuis le 2 août dernier, le pays constate que les constructions en question sont fragilisées par la sécheresse, notamment les petites structures pourtant essentielles pour drainer l’eau et assécher les polders. « Aux Pays-Bas, beaucoup de digues sont constituées en sable et surtout de recouvrements argileux qui posent problème en cas de sécheresse», explique à ce propos Édouard Durand, expert géotechniques et risques naturels, spécialiste des digues pour le CEREMA. «Ces matériaux argileux, quand ils sèchent, connaissent un changement de volume très important et des fissures apparaissent sur les crêtes, digues et talus. De fait, cette couche d’argile assurant l’étanchéité peut perdre son rôle avec cette situation », ajoute-t-il.

Aux Pays-Bas, les digues de l’île de Texel souffrent d’une sécheresse extrême. Jasper Suijten/stock.adobe.com

Et la France ne fait pas exception au niveau de ses propres digues : « Certains ouvrages sont suivis depuis plusieurs années parce qu’ils présentent des fissures, sur la côte Atlantique notamment», indique le chercheur. Le problème principal étant la variation en eau autour de ces structures explique Édouard Durand. En effet, si lesdites variations sont trop importantes elles impactent les matériaux argileux. Ces impacts peuvent entraîner ces fissurations mais aussi des glissements voir, en cas extrême, un effondrement lors d’une crue, où une brèche s’ouvre en passant par les fissures. Ces fluctuations étant amenées à se multiplier avec le changement climatique les «surveillances doivent être accrues», considère Édouard Durand, qui précise : «Aux Pays-Bas, sur certaines digues, ils sont obligés d’arroser pour éviter un craquellement et maintenir un certain niveau d’eau. Or, ça a des coûts et ça n’arrange rien au problème de sécheresse ».

L’engazonnement des infrastructures pour lutter contre les variations d’eau

Par ailleurs, cette problématique ne concerne pas seulement les digues mais aussi, dans une moindre mesure, les ponts où l’eau a tendance à se raréfier. C’est le cas, entre autres, de l’Italie où le fleuve Pô est asséché depuis plusieurs semaines. Or, les ponts installés sur des sols argileux peuvent subir les conséquences de la dessiccation : « en particulier sur les appareils d’appuis sur lesquels on vient poser les ponts. La chaleur et la sécheresse peuvent les dilater», constate Roland Abou, spécialiste des ponts et ouvrages d’art au CEREMA.

Un inspecteur de digue effectue des contrôles le long de la Rotte pour détecter les fissures de sécheresse, les affaissements ou autres dommages dus au temps sec persistant à Zevenhuizen, aux Pays-Bas, le 27 juillet 2022. Phil Nijhuis / ANP / AFP

La sécheresse n’épargne pas non plus les barrages : « Les barrages, contrairement aux digues, sont en eau de façon permanente. Si certaines parties sont mises à nu du fait de la sécheresse, il peut y avoir, là aussi, des dégradations», souligne Édouard Durand. Il ajoute que cette sécheresse entraîne également des difficultés d’alimentation lorsque le barrage sert à produire de l’électricité, mais pas que : « Il faut aussi alimenter la rivière et les gestionnaires en ont l’obligation. C’est essentiel pour maintenir la vie dans les cours d’eau ». Des conséquences que connaît déjà le barrage de Fabrèges, dans les Pyrénées-Atlantiques. Celui-ci alimente en eau la Vallée d’Ossau et n’a jamais connu une réserve aussi basse.

Cette photo prise le 19 août 2022 montre le barrage de Serre-Ponçon à Savines-le-Lac, dans les Alpes françaises, alors que le niveau d’eau du lac a diminué de 14 mètres en raison de la sécheresse. JOEL SAGET / AFP

Toutefois, l’impact de la sécheresse est encore minime pour la plupart des ouvrages d’art français : «aujourd’hui, ils sont plutôt conçus pour éviter d’avoir trop d’eau, donc la sécheresse a moins de conséquences», réagit Roland Abou. Malgré tout, des dispositions sont prises pour renforcer les infrastructures : « L’une des solutions est d’engazonner les ouvrages, notamment les digues», précise Édouard Durand. Le spécialiste explique que cet engazonnement permet non seulement de maintenir une humidité à un même niveau tout en empêchant la pénétration de la sécheresse. « Et puis, il faut bien dire que le phénomène de la sécheresse est assez récent donc des études sont en cours pour répondre au mieux à ces changements », conclut le chercheur.

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